Rivers in search of the European eel. Distribution and threats of the Critically Endangered Anguilla anguilla (Linnaeus, 1758) in Sicily: the province of Ragusa as a case study

Duchi A.

Published date: January 2021
Volume: 45
Number: 1
Pagination: 031-037
Publisher: Société Française d'Ichtyologie
doi: https://doi.org/10.26028/cybium/2021-451-003
Notes:

Antonino Duchi, aduchi@tin.it

Abstract

The European eel is listed as Critically Endangered (IUCN). Unfortunately, there are still data gaps to be filled, particularly in its southern range of distribution. An accurate and more complete risk assessment is extremely important, since threats and their relative importance can differ in various territories. In Sicily, eel was historically present and it was the principal caught species in the inland hydrosystem. However, there has been no updated assessment of its presence and threats. The objective of this study is to fill in the information gap, while focusing on the South-Eastern Ragusa province, the area with the most available data. The species was found in six river basins out of seven, but only in less than half of the watercourses and sampled sites. In some rivers, it was found at the river mouth only. More than two-thirds of the river network has shown to be devoid of eels. Various threats were found: unpassable barriers, extreme drought, channelization and poaching. Pollution, albeit present, seems to be least dangerous, excluding very heavy organic pollution or chemical spills. However, there are no data regarding the bioaccumulation of contaminants. Moreover, angling seems to have low impact in the area. A conservation and management plan for the species in Sicily is urgently needed and should primarily include: improving of the river continuity, restoration of the aquatic environments and of their watersheds, and sustainable use of water resources. It is also essential to implement anti-poaching activities. Finally, the sources of pollution must be eliminated. As has occurred in other countries, the European eel can become an umbrella species, whose restoration would prove to be positive for the entire Sicilian hydrosystem.

Keywords: Anguilla - Channelization - Conservation - Drought - Poaching - Pollution - Restoration - Sicily
French abstract

Rivières en quête d’anguille européenne. Répartition et menaces en Sicile d’Anguilla anguilla L. en danger critique d’extinction : la province de Raguse comme étude de cas

L’anguille européenne est classée en danger critique d’extinction (UIC N) en raison d’une série de menaces. Malheureusement, il reste encore des lacunes à combler, en particulier dans son aire de répartition méridionale. Une évaluation précise et plus complète des risques est nécessaire, car les menaces et leur importance relative peuvent différer selon les territoires. En Sicile, la plus grande île méditerranéenne, l’anguille était historiquement présente et c’était la principale espèce capturée dans l’hydrosystème. Cependant, aucune évaluation récente de sa présence et de ses menaces n’a été effectuée. L’objectif de cette étude est de combler ces lacunes, tout en se concentrant sur la province du sud-est de Raguse, zone où les inventaires d’anguilles sont les plus nombreux. L’espèce a été trouvée dans six bassins fluviaux sur sept, mais seulement dans moins de la moitié des cours d’eau et des sites échantillonnés. Dans certaines rivières, la présence de l’espèce est cantonnée à l’embouchure des rivières. Plus des deux tiers du réseau fluvial se sont révélés dépourvus d’anguilles. Diverses menaces ont été constatées, notamment : barrières infranchissables, sécheresse extrême, canalisation et braconnage. La pollution, bien que présente, semble être moins dangereuse, à l’exclusion de la très forte pollution organique ou des déversements de produits chimiques. Cependant, il n’existe aucune donnée concernant la bioaccumulation des contaminants. De plus, la pêche à la ligne semble avoir un faible impact dans la région. Un plan de conservation et de gestion de l’espèce en Sicile est absolument nécessaire et devrait inclure principalement : l’amélioration de la continuité de la rivière, la restauration des milieux aquatiques et de leurs bassins versants, et l’utilisation durable de l’eau. Il est également essentiel de mettre en oeuvre des activités anti-braconnage. Enfin, les sources de pollution doivent être éliminées. Comme cela s’est produit dans d’autres pays, l’anguille européenne peut devenir une espèce parapluie dont la restauration s’avérerait positive pour l’ensemble de l’hydrosystème sicilien.

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